Fair trade rules EFN

Fair Trade Rules

Fair trade has changed the lives of poor farmers around the world. Louise Tickle looks at its success and asks if the entry of multinational companies into the market could change that …

Scattered across 200km of western Uganda, a group of farmers cultivate tiny plots of land on which they grow vanilla. With a scent that is deliciously evocative and immediately comforting, the spice is used in various products, from chocolate, ice cream and cakes, to candles, perfume and toiletries.

Ugandan vanilla may not be as well known as that from Madagascar, but these farmers have discovered that by registering as a fair-trade supplier, new markets have opened up in the UK. They are now negotiating with buyers in Belgium, the Netherlands and the United States.

“We were the first and currently are the only fair-trade vanilla producer on the African continent,” says Sasu Andrew, a member of the Mubuku Vanilla and Moringa Farmers’ Association.

“With conventional vanilla, you are fighting in a full market place, but fair trade has brought interested buyers to our door.”

Better prices and social benefits

According to Andrew, fair-trade rules mean smallholder farmers are paid a price based on all the costs of planting and harvesting their crop. The farmers are consulted on the level at which this is set – and below which it cannot fall – by an international accreditation body, the Fair Trade Labelling Organisation (FLO), which has offices on Rue de la Charité, in Brussels.

For vanilla, that payment is more than double the current market price. “Fair trade definitely protects the farmer,” says Andrew. “At current conventional prices in Uganda, a farmer would not break even.”

About 20 different raw goods are sold under fair-trade terms. Any product being considered for the FLO register must undergo an assessment to set the price and trading criteria. This is because goods such as cocoa, coffee, tea, honey, cotton, citrus fruits, nuts and bananas all have distinct supply chains with different pressures at varying stages before the product gets to market.

Another important fair-trade issue is that working conditions are not permitted to be below the minimum standards set by the International Labour Organisation.

“Since buyers wanting to market fair-trade-branded products sign a commitment to order well in advance, workers get a feeling of security,” explains Jane Nyambura, a go-between for buyers and growers at the smallholder-owned Kiegoi Tea Factory in Kenya. In addition, farmers can plan ahead more accurately and invest with confidence in future crops.

Furthermore, farmers and hired labourers on plantations must organise themselves into groups or co-operatives that are democratically accountable to their members. These groups then decide how to spend a proportion of the higher fair-trade price for the good of the whole community.

“It is important that fair trade has wider social benefits,” says Bouchra Kadri, who manages quality for the fair-trade-certified Moroccan citrus farm, Limounassous, which supplies oranges and tangerines to the European market. “We invest in the quality of our products, but it’s also important to invest in people. Thanks to fair trade we were able to put money into the living quarters for the workers at the farm and we have plans to build a daycare centre and to have a doctor here.”

Ironically, the phenomenal success of fair trade – the market in Max Havelaar-branded goods (the Belgian, Dutch and French fair-trade accreditation mark) in Belgium has soared, rising from €5million in 2000 to €20million in 2004 – has thrown a spanner in the works.

Multinationals – friends or foes?

Multinational companies have cottoned on to the fact that consumers are eager and willing to buy fair-trade goods and are moving into the market with their own products. For example, Nestlé recently brought out a fair-trade coffee and Cadbury Schweppes has bought the fair-trade organic chocolate manufacturer Green & Black’s. Delhaize, the major Belgian supermarket group has recently moved into the fair-trade market in a big way, introducing a range of around 20 store-brand fair-trade products into its shops.

As some point out, these are exactly the type of companies that campaigners railed against for their exploitative buying practices in the past. And there are fears that once they are in the fold, they might dilute the benefits by not sticking to the spirit, as well as to the letter, of fair-trade rules.

“There’s a debate about whether to keep fair trade pure along the whole supply chain and, of course, we would prefer Nestlé to be 100 per cent fair trade,” says Robin Roth, the director of the producer business unit at the FLO. “But our focus is on the integrity of the producer groups, and when they are certified fair trade, our feeling is that they must be able to make use of whatever is available to supply the market.”

Farmers in Africa seem to be divided on the prospects. Guzime Naboth, the general manager at the Mpanga Growers Tea Factory in Uganda is far from optimistic. “If major multinationals move into fair trade they will overshadow the small producers and we shall not benefit much,” he says.

But Lawrence Ackah Santanah, chair of the West Africa Fair Trade Network, argues that the multinationals’ entry into the market has the potential to increase the amounts bought on fair-trade terms, saying: “Subsequently, more returns would go to producers and the war on want could be overcome.”

Need to know

Some useful websites if you’re interested in finding out more or getting involved in fair trade:

Les règles du commerce équitable

Le Commerce équitable a changé la vie de milliers d’agriculteurs pauvres dans le monde. Louise Tickle se penche sur les raisons de son succès et se demande si l’entrée des sociétés multinationales sur ce marché pourrait changer le jeu…

Eparpillés sur un territoire d’environ 200km dans l’ouest de l’Ouganda, un groupe de planteurs cultivent de la vanille sur de petites parcelles de terrains. Cette épice qui exhale un arôme parfumé, délicieusement reconnaissable et aux effets relaxants, entre dans la composition d’une grande variété de produits depuis le chocolat, la crème glacée et les gâteaux jusqu’aux bougies, au parfum et autres produits de soins.

La vanille de l’Ouganda n’est sans doute pas aussi réputée que celle en provenance de Madagascar, mais ces cultivateurs ont découvert qu’en s’enregistrant en tant que producteurs agréés commerce équitable, de nouveaux marchés s’ouvraient à eux au Royaume-Uni et à l’heure actuelle, ils sont en négociation avec des acheteurs de Belgique, des Pays-Bas et des Etats-Unis.

“Nous sommes les premiers et à ce jour les seuls producteurs de vanille reconnus dans la filière équitable sur le continent africain,” explique Sasu Andrew, un membre de ‘l’Association des producteurs de Vanille et de Moringa de Mubuku’. “En produisant la vanille de manière traditionnelle, vous vous battez dans un marché spéculatif, mais le commerce équitable nous a donné accès à des acheteurs intéressants.”

De meilleurs prix et une aide sociale

Selon Andrew, les règles du commerce équitable assurent une juste rémunération du travail des producteurs défavorisés prenant en compte tous les coûts de plantation et de récolte dans une relation durable. Les agriculteurs sont consultés sur le prix “juste” de vente de leur marchandise – le seuil minimal – ce standard étant agréé par un organisme international certificateur, Fair Trade Labelling Organisation (FLO), dont les bureaux se trouvent Rue de la Charité, à Bruxelles.

Pour la vanille, ce prix représente plus du double de celui du marché courant. “Le commerce équitable protége réellement le producteur”, dit Andrew. “Aux prix conventionnels du marché en Ouganda, un agriculteur ne couvrirait même pas ses frais. “

On recense près de 20 produits de base différents vendus sous le label équitable. Chaque produit introduit en vue de recevoir la certification du FLO doit passer par un contrôle individuel afin d’établir les critères de prix et de commercialisation. En effet, les normes qui s’appliquent à la chaîne de production du cacao, du café, du thé, du miel, du coton, des agrumes, des noix et des bananes diffèrent fortement, en fonction des stades qui interviennent avant le lancement des produits sur le marché.

Un des autres enjeux essentiels est que les conditions de travail respectent les standards minimum établis par l’Organisation Internationale du Travail.

“Le fait que les acheteurs désireux de distribuer des produits labellisés commerce équitable signent un engagement d’achat à l’avance, donne aux producteurs un sentiment de sécurité.” confirme Jane Nyambura, une intermédiaire entre les acheteurs et les cultivateurs dans une petite coopérative de thé à Kiegoi, au Kenya. Cette relation avec des partenaires économiques fiables permet également aux agriculteurs de mieux planifier la production et d’investir dans un climat de confiance pour les récoltes à venir.

Les agriculteurs et les personnes employées dans les plantations doivent en outre s’organiser en collectivités ou en coopératives, qui garantissent le principe de la répartition égale des profits entre les membres. Ces groupes décident alors comment investir une partie du bénéfice réalisé au profit de l’ensemble de la communauté.

“Le commerce équitable doit avoir de plus larges retombées en termes d’aide sociale,” affirme Bouchra Kadri, responsable des standards de certification pour la production d’agrumes au Maroc, à Limounassous, qui fournit des oranges et des mandarines au marché européen. “Nous investissons dans la qualité de nos produits mais nous n’ignorons pas à quel point investir dans les gens est prépondérant. Grâce au commerce équitable nous pouvons mettre des moyens financiers au profit du développement de l’habitat pour les travailleurs agricoles et nous prévoyons la création d’un centre hospitalier de jour avec un médecin sur place.”

Paradoxalement, le succès phénoménal du commerce équitable – le marché des produits commercialisés sous la marque Max Havelaar (la marque certifiée du commerce équitable en Belgique, aux Pays-Bas et en France) a réalisé un chiffre de l’ordre de €20 millions en 2004, en hausse depuis les €5millions en 2000 – lui met des bâtons dans les roues.

Les multinationales – amies ou ennemies?

Les compagnies multinationales, qui ont compris que les consommateurs veulent être acteurs d’une alternative économique favorisant le développement durable, se positionnent à leur tour sur ce marché avec leurs propres produits. Nestlé par exemple, a récemment commercialisé un café équitable et Cadbury Schweppes a racheté le fabricant de chocolat de culture biologique Green & Black’s. Delhaize, le puissant groupe de la grande distribution en Belgique s’est taillé une sérieuse réputation dans marché équitable, en distribuant une gamme d’environ 20 produits labellisés dans ses magasins.

D’une certaine façon, c’est contre les pratiques de ces sociétés de distribution que les voix se sont élevées dans le passé, condamnant leur politique d’achat abusive. Et la peur est grande qu’une fois à nouveau sur le devant de la scène, elles ne faillissent à l’esprit d’entraide, ainsi qu’aux règles de conduite régissant le commerce équitable.

“La question est de savoir si le commerce équitable doit maintenir une relation commerciale impartiale tout au long de la chaîne de production et bien entendu, nous préférerions que Nestlé soit à 100 pour cent orienté vers le commerce équitable,” confie Robin Roth, le directeur du département production à la FLO. “Nous nous concentrons d’abord sur l’intégrité des producteurs, et à partir du moment où ils reçoivent la certification, nous estimons qu’ils peuvent faire usage de ce label envers tous les créneaux de distribution disponibles sur le marché.”

En Afrique les agriculteurs sont divisés sur les perspectives d’avenir. Guzime Naboth, directeur général de la fabrique de thé Mpanga Growers en Ouganda est loin d’être optimiste. “Si les principales entreprises multinationales entrent dans le commerce équitable, elles feront indéniablement de l’ombre aux petits producteurs et nous n’en bénéficierons pas beaucoup”, conclut-il.

La position de Lawrence Ackah Santanah est tout autre. Celui qui préside le Réseau du Commerce équitable de l’Afrique Occidentale, défend l’entrée des multinationales sur le marché, pour leur potentiel de développement des achats selon les règles de transparence de ce commerce:“Conséquemment, les retombées seraient plus importantes pour les producteurs et la guerre de l’offre et de la demande n’aurait pas lieu”.

Informations utiles:

Si vous désirez en savoir plus sur cette question ou si vous voulez vous investir dans le commerce équitable, voici quelques sites de référence:

  • The Fair Trade Labelling Organisation
  • Max Havelaar
  • The Fairtrade Foundation
  • Make Trade Fair

Eerlijke handel werkt

In westelijk Uganda telen landbouwers vanille op kleine lapjes grond, voor gebruik in desserts, kaarsen en parfum. Hun product is minder gekend dan de vanille uit Madagaskar, maar hun registratie als fair-tradeleverancier opende nieuwe markten in Engeland, en mogelijk ook in België.

Sasu Andrew, van de Mubuku Vanilla & Moringa Farmers’ Association, legt uit: “Met gewone vanille moeten we concurreren op een verzadigde markt, maar dankzij faire trade komen kopers naar ons”. De regels voor eerlijke handel bepalen bovendien dat kleine boeren worden vergoed op basis van alle productiekosten, en dat de Fair Trade Labelling Organisation, met kantoor in de Liefdadigheidsstraat in Brussel, hen ook raadpleegt voor het vastleggen van de minimumprijs.

Voor vanille wordt meer dan het dubbele van de gewone marktprijs betaald. Naast een eerlijke prijs omvat fair trade ook nog andere aspecten, zoals goede arbeidsvoorwaarden en ruim op voorhand geplaatste bestellingen, zodat boeren vooruit kunnen plannen.

Het succes van fair trade viel ook grote bedrijven op, die veel interesse tonen. Guzime Naboth, algemeen directeur van de Ugandese Mpanga Growers Tea Factory, is er niet gerust in: “Wanneer multinationals zich ermee moeien, zullen ze de kleine producenten overschaduwen, wat nadelig is voor ons.”

Maar Lawrence Ackah Santanah, van het West Africa Fair Trade Network, denkt dat multinationals de fairetrademarkt kunnen doen groeien: “Dat betekent immers meer winst voor de producenten en dus meer middelen in de strijd tegen armoede”